« Demons in Paradise : thèmes et controverses autour d’un travail de mémoire » par Eric Meyer

Le beau film de Jude Ratnam, actuellement en salle à Paris (à l’Espace Saint Michel), propose au spectateur, à travers une vision personnelle de la montée du militantisme séparatiste tamoul et des violences intestines qui ont opposé ses différentes composantes, une réflexion sur la mémoire d’une communauté confrontée à la tragique défaite des Tigres en 2009.

Les premières images du film, tirées d’actualités de la période coloniale, invitent à un retour en arrière historique. Sri Lanka, l’ancienne Ceylan, a été profondément transformée par un système colonial fondé :
– sur une conquête de l’espace matérialisée par un réseau de transports (le train, omniprésent dans le film) qui a connecté des régions jusque alors séparées, en particulier la ville tamoule de Jaffna, où se déroule une partie du film, avec le sud peuplé en majorité de Cingalais, la capitale coloniale Colombo, et l’ancienne capitale royale Kandy ;
– sur une prise de contrôle de l’économie par une agriculture de grandes plantations surimposée à l’agriculture paysanne cingalaise (une partie du film montre Kandy et les régions qui l’entourent, où se situent les grandes plantations de thé fondées sur le travail servile des coolies tamouls) ;
– et sur une domination culturelle et politique par l’imposition de l’anglais, langue du colonisateur, devenue en même temps un instrument de communication entre des groupes locuteurs de deux langues très distinctes, le cingalais parlé par 75% de la population, et le tamoul par 25%.

Ce qui conduit à la matière de la première partie du film, la discrimination dont ont été victimes après l’indépendance (1948) les minorités de langue tamoule (hindouistes, chrétiennes, musulmanes), majoritaires dans le nord-est de l’île, mais minoritaires dans le centre et le sud, confrontées à l’affirmation de l’identité majoritaire des Cingalais bouddhistes. Elle s’est traduite par l’abandon de la langue anglaise au profit du seul cingalais comme langue officielle en 1956, et par une succession de violences, en 1958, 1977 et 1983. Le film donne à entendre et à voir ces marqueurs identitaires que sont les langues, mais aussi les vêtements et les signes corporels. L’usage différentiel de ces trois langues, anglais, tamoul, et cingalais, selon le registre émotionnel ou discursif, et selon les interlocuteurs, y est d’une grande subtilité et authenticité. Les stratégies d’effacement (celui du pottu), ou de travestissement linguistique ou vestimentaire que devaient adopter pour leur survie les victimes de persécutions sont un thème récurrent du film.

La rupture du lien symbolique et pratique entre Cingalais et Tamouls qu’était la langue anglaise a correspondu à la rupture du lien matériel constitué par la ligne de chemin de fer reliant Colombo à Jaffna : ce train qui avait permis l’exode du narrateur enfant fuyant le pogrom de Colombo en 1983, et dont les images de wagons rouillés, envahis par la végétation, de gares dévastées, et de rails coupés, envahissent l’écran. Rupture dans l’espace, mais aussi dans le temps : le travail de mémoire de l’enfant devenu adulte et père à son tour passe par la reconstitution de ces fragments d’un passé où l’exode en train vers Jaffna occupe une place obsédante.

Mais cette mémoire personnelle s’inscrit dans une mémoire collective qui rend compte de l’adhésion de la population tamoule au projet indépendantiste de l’Eelam Tamoul. Comme le montre le film, ce sont les violences dont ont été victimes les Tamouls de Colombo et de Kandy qui l’ont rendue irrésistible. Le film convoque la puissance de l’image en mettant en scène le témoignage de l’auteur de la photographie devenue célèbre d’un homme nu martyrisé à Colombo en juillet 1983 par une bande hilare : l’interrogation sur la banalité du mal qui s’amorce ici va se poursuivre dans la seconde partie du film dans un autre contexte.

La montée du militantisme des Tamouls du nord en réponse à la violence de 1983 est le fait d’une multitude de groupes, pour la plupart basés dans la péninsule de Jaffna, qui s’arment pour protéger leur communauté. Ils se différencient par leur origine sociale (de classe ou de caste) et par leur stratégie plus que par leur idéologie : très vite ils luttent entre eux pour la suprématie du mouvement de libération, tandis que les services secrets de l’Union Indienne appuient et cherchent à manipuler certains groupes, avant d’intervenir directement en 1987 avec l’envoi d’un corps expéditionnaire. Les ‘Tigres de Libération de l’Eelam Tamoul’, qui privilégiaient l’action violente immédiate et excluaient tout accord avec l’Inde, s’imposent par la force face aux autres groupes (TELO, PLOTE etc) qu’ils éliminent physiquement ou absorbent. Ils mènent d’abord une lutte victorieuse contre l’armée et la police du gouvernement de Colombo, et contre le corps expéditionnaire indien. Ils prennent en 1990 le contrôle de Jaffna et y font régner leur loi : ils cherchent à rendre irréversible la séparation des deux parties du pays, et à empêcher hommes et femmes en âge de combattre de quitter le nord : un épisode du film montre symboliquement comment ils contraignent les candidats à la fuite à scier les rails de la ligne.

L’exode des jeunes Tamouls hors de Sri Lanka, qui avait commencé en 1983 pour fuir la répression du gouvernement et des groupes extrémistes cingalais, se double alors de l’exode de ceux qui fuient la conscription forcée des Tigres : tout ceci nourrit une diaspora tamoule qui aujourd’hui constitue, en Europe et en Amérique du Nord, une communauté transnationale aussi nombreuse que celle qui est restée à Jaffna ; le film montre comment ces deux communautés communiquent – notamment par Skype – mais aussi comment s’amorce un travail de mémoire, après trente ans de violence.

C’est alors que s’impose dans la seconde partie la figure tutélaire de celui que le réalisateur appelle son oncle, dont le douloureux travail de mémoire donne au film des accents d’émotion intense, lorsqu’il retouve les Cingalais qui ont abrité sa famille durant les émeutes – un comportement qui n’a pas été exceptionnel -, lorsqu’il évoque l’accès de démence de sa mère, et lorsqu’il se remémore les camarades qui ont été assassinés pour l’avoir protégé. Manoranjan, aujourd’hui journaliste réfugié au Canada, a en effet milité dans un groupe annihilé par les Tigres. Il s’interroge sur l’échec final de la lutte indépendantiste, qu’il attribue à la stratégie des Tigres et à l’effet des luttes fratricides entre factions rivales. Le questionnement s’approfondit et rejoint la réflexion sur la banalité du mal amorcée au sujet du pogrom de 1983, lorsque d’anciens militants rappellent l’attitude des spectateurs tamouls lors du massacre par les Tigres des militants du TELO, et finalement lorsqu’ils retrouvent autour d’un feu des survivants des différents groupes, y compris d’anciens Tigres, qui rejettent la responsabilité de la défaite sur l’opportunisme de la population tamoule.

On comprend que le film ait fait l’objet de violentes critiques de la part de Tamouls de la diaspora restés attachés à une image idéalisée de la lutte indépendantiste. Il est vrai que la reconstitution de cette histoire s’arrête en quelque sorte au début des années 1990 avec l’élimination par les Tigres de la plupart des groupes rivaux. Le film n’évoque pratiquement pas les années 1995 à 2009, qui ont vu le repli des Tigres vers le réduit de la région de Wanni après cinq ans de domination absolue de Jaffna, la militarisation de la société tamoule et la tragédie finale qu’a été de janvier à mai 2009, l’extermination par l’armée sri-lankaise des combattants Tigres et de ceux qui les avaient suivis, puis l’enfermement durant deux ans dans des camps de rétention de près de 300.000 civils. Il ne montre pas les exactions de la police ni l’armée sri lankaise, et en sont absents les moines bouddhistes extrémistes qui s’affichent aujourd’hui contre les musulmans de l’île après s’être opposés à toute concession aux revendications tamoules. L’absence de ces images ne permet donc pas de comprendre les blessures inguérissables et le ressentiment durable des Tamouls, en particulier en diaspora.
Le film ne montre pas non plus les attentats suicides perpétrés par les Tigres à Colombo, notamment par des jeunes femmes, après 1995, et la souffrance des civils du Sud touchés par leurs méthodes de terreur : l’attitude belliciste de la majorité de la population cingalaise peut donc échapper à la compréhension du spectateur.

Au fond, le propos du cinéaste n’était pas de produire un documentaire détaché prétendant à l’objectivité, mais plutôt de proposer le témoignage intime d’un douloureux travail de mémoire, et une réflexion indispensable, mais difficile, sur les dérives de l’action militante. Comme il le suggère en expliquant avoir donné à son fils un nom tamoul qui évoque le troisième œil du dieu Shiva, il ambitionne de voir plus loin, au delà des apparences.

Dans le corpus des films et des écrits récents ayant pour thème la guerre civile sri-lankaise et l’exode qui s’en est suivi, Demons in Paradise occupe une place à part. Comme Ini Avan d’Asoka Handagama (2012) il met en scène le retour à Jaffna d’acteurs du conflit, mais vu de l’intérieur et non de l’extérieur, sous forme de témoignage direct et non dans le cadre d’une fiction. Il ne s’agit pas non plus d’un film sur le traumatisme de l’exil comme le très médiatisé Dheepan de Jacques Audiard (2015), ou les plus authentiques et subtils films de Pradeepan Raveendran (Shadows of Silence, 2010, en attendant la sortie prévue en 2018 de Soundless Dance), ou encore les remarquables œuvres romanesques de Shobasakthi (l’acteur de Dheepan), dont un choix de nouvelles vient de paraître en traduction française (Friday et Friday, Paris, éditions Zulma, avril 2018). En revanche Demons in Paradise fait écho à l’ouvrage profond de l’anthropologue Sharika Thiranagama (fille d’une militante tamoule assassinée par les Tigres en 1989), paru à Philadelphie en 2011 sous le titre In my Mother’s House, ainsi qu’à l’article qu’elle a consacré au chemin de fer de Jaffna publié en 2012 dans la revue Modern Asian Studes sous le titre : « A Railway to the Moon »

« Friday et Friday » de Antonythasan Jesuthasan alias Shobasakthi, en librairie à partir du 5 avril 2018

 

« Friday et Friday » de Antonythasan Jesuthasan alias Shobasakthi.

Nouvelles traduites du tamoul (Sri Lanka) par Faustine Imbert-Vier,

Élisabeth Sethupathy, et Farhaan Wahab

Une enfance à Allaipiddy, au nord de Sri Lanka, la guérilla tamoule, l’errance, l’exil en France… Autant de motifs et de personnages qui habitent l’œuvre d’Antonythasan Jesuthasan : Diana la Ronde, pétrifiée par le bruit des bombes, qui remue ciel et terre pour obtenir son abri ; Pratheeban, le demandeur d’asile, floué pour une poignée de kilomètres ; les 37 Mouvements de rébellion, bien décidés à se tailler la part du lion ; Layla, la petite dame du numéro 7, que son nom de code – Oiseau jaune – finit par trahir, ou encore le chevalier de Kandi, condamné à devenir un coq en pâte aux frais du Comité central.
À travers tous ces portraits, c’est aussi celui du narrateur qui se dessine, tout en humour et en finesse – le roman d’une vie, le miroir d’une âme et d’un peuple qui sait que c’est parfois en perdant de vue le rivage que le cœur se remet à flot.

A propos de l’auteur

Si l’on connaît son visage grâce au superbe Dheepan de Jacques Audiard (Palme d’or à Cannes en 2015) dont il est l’acteur principal, Antonythasan Jesuthasan est surtout écrivain reconnu – auteur de quatre romans, plusieurs recueils de nouvelles et de nombreux essais, pièces de théâtre et scénarios.

Antonythasan Jesuthasan – alias Shobasakthi – est né en 1967 à Allaipiddy, un village à l’extrême nord de Sri Lanka. Ancien enfant soldat du Mouvement de libération des Tigres tamouls, il arrive en France en 1993 où il obtient l’asile politique. Il vit désormais à Paris.

Son œuvre est traduite pour la première fois en français. L’adaptation cinématographique de la magnifique nouvelle Friday, qui se déroule dans la communauté tamoule du quartier de la Chapelle, à Paris, est en cours de réalisation.

Le dossier de presse du livre est accessible à travers ce lien : dossier_presse-572162dp-mars-18pdf

Une première revue du livre a été rédigé par Véronique-Atasi et peut-être lu sur son blog atasi.over-blog.com

Pour plus d’information, vous pouvez consulter le site de la maison d’édition Zulma qui a publié Friday and Friday.

« Caste in a Tamil Family On Purity and Pollution in Post-war Jaffna » by Zehra Hashmi and Prashanth Kuganathan

Written using the voice of Zehra Hashmi, an ethnographic narrative examines caste in transition in Jaffna, centred around a Vel.l.āl.ar family that lived in the peninsula throughout the duration of the Sri Lankan Civil War, which came to an end in May 2009. Based on field research and interviews conducted between 2011 and 2013, the authors find that interlocutors struggle to make meaning of post-war changes.

to read more : http://www.epw.in/journal/2017/21/commentary/caste-tamil-family.html

« Sri Lanka’s elusive housing logic » by Meera Srinivasan

Recently, Sri Lanka’s cabinet cleared a proposal to build 6,000 prefabricated houses for war-affected families in the island’s Tamil-majority north and east. What ought to have been a basic, brick-and-mortar effort to rebuild homes has turned out to be a major controversy, as the government appears persistent to push a deal that it alone finds logical.

to read more : http://www.thehindu.com/news/international/sri-lankas-elusive-housing-logic/article18956520.ece

« Vanishing Hope in Sri Lanka: Amrita Chandradas on Remembering »

Editor’s Note: Amrita Chandradas is a documentary photographer currently based in Singapore and working across Southeast Asia. In 2014 she won the prestigious “Top 30 Under 30” award by Magnum Photographs. In this exclusive article for Fox & Hedgehog she recounts the story of a trip to Sri Lanka to document the aftereffects of the civil war. You can view more of Amrita’s work on her website.

Sri Lanka—known for her pristine beaches, lush wild jungles, and exotic food—has successfully concealed a dark past of civil unrest and political instability for the last three decades. She is an island divided by twenty-six years of civil war between the Sri Lankan Military and the Tamil Tigers, one of the largest rebel guerrilla forces in the world. The Tigers, otherwise known as LTTE, are infamous for inventing suicide belts; they used women in suicide attacks and successfully assassinated two international political leaders. Sri Lankan society plunged into segregation during the year 1948 when she achieved her independence from the British.

to read more: http://foxhedgehog.com/2015/10/vanishing-hope-in-sri-lanka-amrita-chandradas-on-remembering/

« The Burmese Indians who never went home » by Anbarasan Ethirajan

A story on Burmese Tamil refugees who were displaced to Manipur, India, following a coup in the 1960s that led to race riots against ‘Indians’. Hundreds of Jaffna Tamils, who were brought to Burma as part of the British colonial apparatus, were also affected and returned to Ceylon in the wake of the violence. They are remembered as Rangun Tamils.

« When they reached the border crossing, Burmese soldiers prevented them from entering the country. The Tamils settled in Moreh hoping one day to return to their homeland – but those dreams have never been fulfilled. »

via: http://www.bbc.com/news/world-asia-33973982

« Sri Lankan ice-cream parlour gains fame after surviving brutal conflict » by Channel NewsAsia

After the end of decades of armed conflict, an ice-cream parlour in war-torn Jaffna has gained popularity among Sri Lankans, thanks to its persistence in remaining open despite the violence.

see: http://www.channelnewsasia.com/news/asiapacific/sri-lankan-ice-cream/2052282.html

« Tigers as Spiders! Ex – LTTE Cadres Contesting as Independent Group in Jaffna » by D.B.S.Jeyaraj

6,151 Candidates from 21 registered political parties and 201 independent groups are contesting the Sri Lankan Parliamentary elections scheduled for August 17th 2015. Of these 3, 653 are from the 21 parties and 2,498 from independent groups. Predictably the spotlight in general has been on the major political parties both nationally and regionally in g. However a particular group of independents contesting in the north has also attracted much attention. This is because the group comprises former members of the Liberation Tigers of Tamil Eelam (LTTE).

see: http://dbsjeyaraj.com/dbsj/archives/42516

 » North awakens to adulthood sans a childhood it never had » by Chris Kamalendran and Lakshman Gunathilake with N. Parameswaran

Ordinary folk such as S. Sivanesan, a teacher in a government school in Jaffna, says, “We will vote for candidates who are willing to speak on behalf of the Tamil people and their causes. They should be able to help people affected by the war and not able to resettle in their respective land. That’s our immediate need. It has to be done.”

see: http://www.sundaytimes.lk/150802/news/north-awakens-to-adulthood-sans-a-childhood-it-never-had-159253.html

« Sri Lanka’s war widows pin hopes on new president » by Amal Jayasinghe

Shunned, destitute and pushed into prostitution in some cases, Sri Lanka’s Tamil widows have returned to northern Jaffna since the end of the separatist war only to discover they are not welcome even in their homeland.

via: http://www.thejakartapost.com/news/2015/06/28/sri-lankas-war-widows-pin-hopes-new-president.html

« No military administration in Jaffna: Sri Lanka Army » by Zee News

Colombo: The Sri Lankan Army has said there was no military administration in Tamil-dominated Jaffna and denied allegations by Chief Minister of the Northern Province C V Wigneswaran that more troops had been deployed in the area after a riot in mid-May.

via: http://zeenews.india.com/news/south-asia/no-military-administration-in-jaffna-sri-lanka-army_1611441.html

« Peace and justice: a timely reminder » by Meera Srinivasan

In April this year, when Rajani’s colleague Rajan Hoole was about to launch his book ‘Palmyra Fallen: From Rajani to war’s end’ and tried holding a discussion around it, a similar response came from the University of Jaffna, where Rajani was heading the Anatomy department until she was gunned down, yet again bringing to focus the concern many share about the lack of space in the University.

via: http://www.thehindu.com/books/books-reviews/palmyra-fallen-book-review/article7361710.ece

« Ghosts Of War Give Way to Development in Sri Lanka » by Amantha Perera

JAFFNA, Sri Lanka, Jun 26 2015 (IPS) – It is an oasis from the scorching heat outside. The three-storey, centrally air-conditioned Cargills Square, a major mall in Sri Lanka’s northern Jaffna town, is the latest hangout spot in the former warzone, where everyone from teenagers to families to off-duty military officers converge.

via: http://www.ipsnews.net/2015/06/ghosts-of-war-give-way-to-development-in-sri-lanka/

« Sri Lankan soldier gets death penalty for killing 8 Tamil civilians in Jaffna » by PTI

 A Sri Lankan soldier was on Thursday sentenced to death for killing eight Tamil civilians, including four minors, by slitting their throats in Jaffna nearly 15 years ago, in a rare case of the military being held to account for its actions.